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向蘋果索賠100億的小i機器人創始人反目,總裁被指財務造假出局
來源:互聯網   發布日期:2020-09-02 08:41   瀏覽:16799次  值班編輯QQ:點擊這里給我發消息

近日,本土人工智能公司小i機器人(上海智臻智能網絡科技股份有限公司)以專利侵權為由將蘋果公司告上法庭,并索賠100億元。小i機器人認為,蘋果公司2011年推出的Siri系統落入了公司2004年申請生效的“聊天機器人系統”專利范圍之內。

8月31日,21世紀經濟報道記者從小i機器人處獲悉,公司已經就該案向上海市高級人民法院繳納訴訟費,開庭審理指日可待。因小i機器人的索賠金額巨大,此前有消息稱,該案的訴訟費也是一筆天文數字,將以千萬計。

敢于向國際巨頭維權,巨額的賠償金,以及長達8年的維權之路,讓小i機器人收割了不少話題流量。

公開信息顯示,小i機器人成立于2001年,是一家專注于認知智能的自主研發和產業化應用的人工智能公司,業務覆蓋通信金融、政務、法務、醫療、制造等行業。它還是國內最早發力智能客服市場的公司之一,一度占據智能客服80%的市場份額;早在2004年就將聊天機器人技術注冊為專利,這也是它與蘋果專利訴訟的起源。

但據21世紀經濟報道記者了解,這家人工智能公司在最近幾年內,先是遭遇了香港上市失敗,軟銀在接近達成交易時選擇放棄入股,之后又在多家投資方處碰壁。2019年,公司的創始人之一,也是公司總裁兼首席技術官(CTO)朱頻頻被指財務造假,被迫離開。

多位知情人士表示,小i機器人目前的融資狀況不容樂觀,甚至有接近小i機器人管理層的消息人士評價它對蘋果公司高調的訴訟:“和上市沒關系,和融資也沒關系,和存活有關系”。

創始人被指財務造假

在小i機器人的創業故事中,經常會見到這樣的敘述創始人朱頻頻從中國科技大學畢業后,來到中國科學院上海分院攻讀研究生,2001年讀博期間,他與好友袁輝共同創立了小i機器人,一家專注于智能機器人技術研究和開發的公司。

公司成立后,朱頻頻擔任公司的CEO和CTO,主抓技術,銷售出身的袁輝則擔任董事長。朱頻頻曾被《福布斯》雜志評為中國AI領軍20人第八位。

2019年7月,小i機器人出現了人事震動,朱頻頻被曝離開公司,一同離開的還有當時的財務負責人。據小i機器人內部的工作人員介紹,公司并未向大家說明朱頻頻離開的具體原委,只說因個人原因離職。

2019年8月,上海智臻智能的法定代表人由朱頻頻變更為袁輝。

啟信寶資料顯示,朱頻頻目前仍持有上海智臻智能的股份,但他實際控制的5家“小i系”公司已經全部處于注銷狀態。

關于朱頻頻離開公司的原因,小i機器人董事長袁輝面對投資人給出了另一種說法。

21世紀經濟報道記者從一家投資基金了解到,袁輝在去年三季度的一次投后溝通會議上,向至少4家投資方表示,在與軟銀接洽投資期間,財務盡調機構安永進場發現公司存在財務造假的情況,當年7月15日公司開董事會,解除朱頻頻CEO和董事的所有職務。同時離開公司的還有首席財務官。

袁輝當時稱,2017年公司實際營收為1.6-1.7億,虛增至2億;2018年報給董事會的收入為3億元,實際營收只有9000萬。他還表示,為了消除財務造假的影響,公司不得不進行分立,把有價值的資產放到新的公司里面。

“(朱頻頻)怎么可能會自己離開自己的公司呢,是他(袁輝)用惡劣的手段弄走的。他們對公司戰略發展有巨大的分歧,在加上香港上市也失敗了,軟銀的融資到最后一步沒有完成,董事會當然會問責。”一位接近朱頻頻的知情人士向記者否認了財務造假的說法,稱這只是袁輝面向投資人推卸責任的手段,在朱頻頻去美國的期間,袁輝主導董事會將其趕走。

上述人士辯稱,朱頻頻作為公司的創始人和核心技術持有人,主管技術,不掌管財務,沒有動機造假。另外,他透露,小i機器人曾憑借2017年及2018年的財務報表在銀行獲得過貸款,如果財務數據有問題,銀行審核早就會暴露。

一家投資過小i機器人的基金內部人士告訴21世紀經濟報道記者,小i機器人的主要財務問題是通過提前確認收入的方式虛增營收,只要簽了合同就計入當期營收。關于這么做的動機,他認為,一方面是朱頻頻想要盡快在科創板上市,一方面可能也是為了達到軟銀對財務的要求。

但接近朱頻頻的知情人表示,所謂財務造假問題的實質是對收入確認方式的不同看法。“我不能說是財務上有什么問題吧,只能說業績確認的方式是否激進,是否符合新的行業的做法,這本身就是要和會計師做很多溝通的,現在新的人工智能公司都面臨這樣的問題,就是他們的營收和利潤究竟如何確認。這是一個新行業的挑戰。”

朱頻頻到底有沒有主導財務造假,對此小i機器人未予置評。

與此同時,21世紀經濟報道記者注意到,小i機器人的主體公司上海智臻智能已經以損害公司利益為由起訴了朱頻頻、王豫寧以及上海容順企業管理公司,該案將于2020年11月5日在上海嘉定法院一審。

據啟信寶數據,王豫寧是小i機器人在南京和深圳的兩家子公司的監事。而上海容順企業管理公司成立于2017年,注冊資金1000萬,法定代表人與實際控制人為朱斌斌。

“公司發展的巨大分歧”

小i機器人最早的產品是給即時通訊軟件做智能聊天機器人。它們剛推出這一技術,就被微軟看中并買單,在微軟旗下的聊天工具MSN中植入了小i機器人的功能。用戶只要在小i機器人對話框中輸入“天氣”“游戲”等關鍵詞,就能獲取相關的信息。

沒過多久,小i機器人又登陸QQ,被更多人所了解。那是一個還沒有出現微軟小冰、蘋果Siri的年代,在第一代互聯網居民的記憶里,新奇的聊天機器人初次登場是以小i機器人的名字。

然而作為TO C業務的聊天機器人并沒有找到好的商業模式,遑論給小i機器人帶來豐厚的商業回報。2008年,小i機器人轉換賽道,從面向個人端的產品轉向企業市場,正式踏入智能客服領域。之后中國移動、中國聯通、交通銀行、中國海關、招商銀行等陸續成為小i機器人的客戶,有報道稱小i機器人在智能客服領域的市場份額一度高達80%。

不過,智能客服對整個人工智能行業來說,并不是一個門檻很高的業務,隨著入局者越來越多,客單價斷崖式下跌,生意越來越難做。據知情人士透露,起初小i機器人簽一筆智能客服的訂單是兩三百萬的事情,現在只剩二三十萬。

小i機器人再次面臨轉型的挑戰。而朱頻頻與袁輝的矛盾在很長一段時期內就隱藏在他們對公司轉型方向的分歧中。

接近朱頻頻的消息人士表示,朱與袁對于公司發展方向持不同的態度:朱頻頻認為,隨著人工智能領域的玩家越來越多,智能客服市場趨于飽和,行業的趨勢是基于核心技術能力給客戶提供完整的智能解決方案,人工智能不再只是依賴單點技術,而是需要融合多種技術服務于實際應用場景。袁輝則希望公司能專注一個主要賽道,在人工智能領域“造輪子”,不要想著“造汽車”。

“這個道理聽起來似乎是這么回事,實際上只有完全不了解行業的人才會這么說。”接近朱頻頻的認識這樣評價袁輝的觀點,“你看(圖像識別起家的)依圖科技也在做自然語言,(主打語音識別的)科大訊飛也在做圖像。商湯做的方向就更多了。”

盡管袁輝不同意,但朱頻頻的想法還是在公司內落地了。2018年7月5日,小i機器人在上海發布了智能客服、智慧金融、智慧城市、智能辦公、智慧醫療、智能機器人智能硬件智能制造等8大領域的AI解決方案。在發布會上朱頻頻表示,未來小i機器人將推進“AI+、開放平臺、國際化”三大戰略,從大的企業客戶覆蓋至中小企業,構建AI生態體系。

二人對于公司發展的不同主張,在小i機器人的另一股東處得到了印證,他告訴21世紀經濟報道記者,不少股東對朱頻頻的做法非常抵觸,反對業務全線開花,“他開了八條線,把融來的錢全部都做研發做投入,把錢都燒沒有了”。該股東透露,在朱頻頻離開公司之后,袁輝將業務收縮,砍掉了暫時不賺錢的項目。

袁輝在2019年9月的一次投后管理會議上表示,小i機器人的業務集中在客服、BPO(業務流程外包)市嘗呼叫中心,因為BPO市場存在資本化的機會,希望可以引入新的資本,借此收購一些BPO公司。

對賭到期,融資遇阻

公司的一系列人事震蕩,似乎也影響了小i機器人的融資進程。公開資料顯示,小i機器人最近一次公開融資還是2019年1月,入股方為中金公司,交易金額未披露。

接近朱頻頻的人士表示,朱離開后,另外一些技術骨干也相繼離開,小i談了三四家投資都黃了。收入也不容樂觀,2019年的營收從原本兩三個億的營收掉到一個億多。

一家投資機構的內部人士則告訴21世紀經濟報道記者,2019年小i機器人希望從阿里創投、天津海銀股權投資基金等老股東手上做一輪募資,但并未得到支持。一位公司股東也稱,小i機器人目前確實遇到了融資問題,老股東尋求脫手困難。

與此同時,小i機器人IPO計劃的擱淺,又觸發了一項對賭協議。

小i機器人在2018年3月進行過一輪增資發行,包括浙江天堂硅谷九盈至臻股權投資合伙企業(有限合伙)在內的7家機構,認購了2105179股。增發預測募集4.5億,最終實際募得2.6億元左右。

21世紀經濟報道記者注意到在此輪增資中,參與增資的4名領投認購人與其他16名原股東在協議中設置了對賭條件:“如公司不能在2020年6月30日前向中國證監會或其他證券管理部門正式報送上市申請材料,則從該時點起硅谷久盈有權要求袁輝及朱頻頻兩位實際控制人及其他股東共同按照持股比例向其他有意滿足收購條件的收購方共同出售公司不低于51%的股權。”

簡而言之,這一條件一旦被觸發,小i機器人的實際控制權就將易主。

“但問題在于現在沒有人愿意接盤,這個條件就是就是一紙空文。”小i機器人的一位股東這樣表示。

接近朱頻頻的知情人士稱,上述只是其中一項明面上的對賭,可能還有其他對賭協議的存在。據21世紀經濟報道記者了解,在2018年的一次融資中,有新加入的股東與部分老股東約定,若在簽訂合同后的36個月內,小i機器人不能夠上市,部分老股東需要回購股份。

這一約定將在2021年一季度到期。多個投資方和知情人士都指出,從小i機器人目前的狀況來看,上市之路存在巨大的不確定性。小i機器人方面,也向21世紀經濟報道記者回復稱,目前階段上市不是公司的主要目標。

接近朱頻頻的人士告訴記者,對于上市地點的選擇,袁輝與朱頻頻之前也存在分歧。朱頻頻主張通過科創板盡早上市,但袁輝則青睞境外的資本市場,謀求在香港IPO,并且小i機器人已經為海外上市做了一定的準備,搭建好了VIE架構。2018年,小i機器人的高管多次在公開場合表示,小i機器人有望在次年登陸公開資本市常

2019年資本寒冬,在小i機器人融資接連碰壁之后,當年10月的一次投資人會議上,有股東提出了裁員的建議,該投資方認為,按照2018年9000萬的營收規模,當時有六七百人規模的小i機器人能支撐的時間有限。

今年8月,袁輝在接受一家媒體采訪時又一次談到了上市安排。他說:“未來十年將是人工智能的黃金時代,路還很漫長。當前,不是應該考慮是上市還是融資的問題,更需要關注的是如何保持自己的核心定位和領導地位。資本有起有伏,一家企業不能只看眼前1-2年,而應該著眼于更長遠的5-10年,并根據自身戰略發展的需要,制定和選擇正確的決策,切勿隨波逐流,更不能輕易放棄。當然,如果需要上市和融資,小i機器人絕不會落后于人。”

是維權斗士,還是專利流氓?

8月31日,小i機器人向記者表示,公司已經就與蘋果公司的訴訟向上海市高級人民法院繳納訴訟費,開庭審理指日可待。因小i機器人的索賠金額高達100億元,此前有消息稱,該案的訴訟費也是一筆天文數字,將以千萬計。

小i機器人對蘋果的專利訴訟始于8年前。這期間,蘋果公司針對小i方專利權是否有效,提起了一系列行政訴訟,阻斷了小i當時的侵權起訴流程。直至今年6月28日,最高人民法院針對小i機器人的“聊天機器人系統”專利有效性做出最新改判,撤銷此前北京高院二審判決,維持北京一中院一審判決,認為小i機器人的專利有效。根據最高院的判定,小i機器人是中國發明專利ZL200410053749.9(一種聊天機器人系統)的權利人,該專利于2004年申請,2009年獲得授權。該專利是中國人機交互智能機器人的基礎專利之一,擁有完全自主知識產權,能夠以格式化語言命令機器人完成任務,也能以自然語言完成聊天對話。

目前,外界最關心的是,小i機器人在這場訴訟中究竟勝算幾何?

紫藤知識產權高級知識產權顧問趙佑斌向21世紀經濟報道記者表示,小i機器人想要勝訴關鍵依據是要證明蘋果的Siri的技術特征落在這件專利的權利要求范圍內。

“勝訴的難點是,這件專利屬于軟件程序專利,Siri背后的算法是否落在這個專利的范圍內,從Siri的外在功能很難判斷是否用專利界定的特征,需要披露更多的Siri的特征。”趙佑斌說。

該案件受關注的另一大原因是高達100億元的天價索賠。也讓外界對小i機器人的討論不斷:是專利流氓式的碰瓷,還是敢于挑戰國際巨頭的維權斗士?

小i機器人的代理律師、上海大邦律師事務所高級合伙人袁洋接受21世紀經濟報道記者采訪時表示,100億索賠金額的擬定依據了專利法三種賠償標準,根據公認的會計準則,結合技術分成率確定的。

趙佑斌分析稱,100億的許可費應該是參照蘋果在中國的相關產品銷售額確定的。專利侵權賠償依據法律一般按照權利人受到的實際損失確定,其次是按照侵權人因侵權獲得的利益確定,再次,按照專利許可費的倍數合理確定。若上述三種方法都難以確定,按照法定賠償。“但是這件專利索賠金額的確非常高,蘋果與三星在美國的專利大戰,最終陪審團判決三星侵犯蘋果5件專利,賠償為5.38億美元。”趙佑斌認為,至于賠償額是否過高,需要進一步細節,比如蘋果相關產品的銷量,這件專利發揮的作用,以及索賠的年限,多年金額的累積。除了經濟索賠之外,小i機器人在此次重啟的民事訴訟中要求要求蘋果公司停止Siri(智能助理)專利侵權,包括但不限于,要求蘋果公司停止制造、使用、許諾銷售、銷售、進口侵犯ZL200410053749.9發明專利權的產品。

若小i機器人勝訴,是否意味著加載了Siri功能的蘋果產品將退出中國市場?

袁洋稱,一般來說專利案件的走向有兩種可能性,一種是走完案件的訴訟流程,要求被告方停止侵權;另一種則是由侵權方支付專利使用費用,實現雙贏。

“目前小i機器人對于案件的走向持開放態度,他們也希望創新的價值能得到回報。”袁洋透露,小i機器人方面與蘋果公司也就專利付費的事項進行過接觸和磋商。

一位熟悉小i機器人管理層的知情人士向21世紀經濟報道記者這樣評價這次訴訟:“和上市沒關系,和融資也沒關系,和存活有關系。”

6月28日,就在最高院再審改判小i機器人專利有效消息公布之后。朱頻頻在朋友圈寫下了自己的感言。他說:“歷經官司近8年,在蘋果公司強大的壓力下,我寫的發明專利最終保住了,恭喜自己和參與的團隊”,“過去的近1年,看著公司極速衰退,一直在吃老本,不知道這些‘財富’還能消耗多久”。

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